Jornaleros en La Colmena, Staten Island: Creando soluciones en las intersecciones del cambio climático, derechos laborales, la inmigración y la desigualdad

El informe reciente llamado “Deadly Skyline” encontró que la gran mayoría de las muertes en la industria de construcción se encuentran entre la fuerza laboral no sindicalizada e inmigrante.

Esto no es una sorpresa para Gonzalo Mercado, el Director Ejecutivo de La Colmena, una organización comunitaria en la costa norte de Staten Island. Los miembros de la Colmena incluyen jornaleros inmigrantes en la industria de la construcción.

Derechos Aquí habló con Mercado sobre los desafíos que enfrentan estos trabajadores, las oportunidades de cambio, y el papel crucial de los jornaleros en la respuesta a los desastres climáticos.

La reconstrucción después de Sandy

Cuando el huracán Sandy azotó Staten Island en 2012, los jornaleros se encontraban entre los primeros en la escena.

Mercado, que en ese momento estaba con El Centro del Inmigrante, dijo que el esfuerzo para apoyar a los miembros era doble. El primer reto fue ayudarles a navegar el sistema de socorro. Dados los niveles de temor entre la población inmigrante, la mayoría de los miembros afectados por la tormenta evitaron los refugios oficiales y se quedaron con los miembros de la familia. Se enfrentaron a múltiples barreras para obtener la asistencia de FEMA (la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias).

El segundo reto fue ayudar y organizar a los trabajadores. Los trabajadores de los restaurantes limpiaron y arreglaron los restaurantes donde trabajaban, deseosos de volver a trabajar ellos mismos. Y los jornaleros desempeñaron un papel crucial en el alivio y la reconstrucción, tal como lo han hecho en tantos desastres relacionados con el clima en todo el país, desde los múltiples huracanes de 2017 hasta los recientes incendios forestales en California.

Cuando pasaron las consecuencias inmediatas de la tormenta, unas 15 organizaciones formaron brigadas de jornaleros, que los domingos iban de puerta en puerta voluntariamente para limpiar las casas.

“Recuerdo un caso con una familia irlandesa”, dice Mercado. “Llegamos a la puerta y explicamos que teníamos un grupo de seis trabajadores que podían ayudar, porque la familia intentaba sacar cosas de la casa y limpiar.

“Originalmente la familia estaba muy sospechosa. Pensando en quiénes son estas personas morenas que vienen a mi casa, sabes…Y luego, con cautela, dijeron que sí, seguro, nos pueden ayudar. Regresamos alrededor de las seis para recogerlos, y esas personas estaban llorando, abrazando a estos trabajadores, fue increíblemente conmovedor. Y sabes que la experiencia con ellos durará para siempre “.

El informe de CUNY “Jornaleros y Trabajo de Socorro en Desastres después del Huracán Sandy” detalla los desafíos que enfrentaron estos trabajadores. Fueron expuestos a materiales peligrosos y condiciones de trabajo inseguras, mientras que muchos de los propietarios y contratistas han mostrado una combinación de ignorancia y negligencia.

Se han hecho algunos avances importantes después de Sandy.

Varios centros de trabajadores y organizaciones como Make the Road unieron fuerzas para aumentar la formación de salud y seguridad de OSHA para los miembros. La Colmena ahora brinda estas capacitaciones mensualmente y tiene un programa de capacitación-de-capacitadores para que sus trabajadores. Otro avance es que la Ciudad ahora apoya formalmente una red de cinco centros de jornaleros, uno en cada condado.

La frecuencia y severidad de las tormentas y oleadas solo aumentarán. Mercado cree que se puede hacer mucho más, por ejemplo garantizar que los centros de jornaleros estén bien preparados con equipos de respuesta a emergencias, como generadores eléctricos.

La lucha contra el robo de salarios y los accidentes laborales

La Colmena está estratégicamente ubicada cerca de los dos “rincones” de jornaleros de Staten Island. En toda la ciudad hay aproximadamente 35 de estos rincones, donde los trabajadores esperan que los contratistas los recojan para el trabajo. Uno de los papeles del centro es emitir contratos entre trabajadores y empleadores. Los miembros trabajan en una amplia gama de trabajos, desde jardinería local hasta trabajar en las torres de lujo en Manhattan.

Para muchos de los trabajadores, los meses de invierno son particularmente difíciles, ya que el trabajo de jardinería se reduce. Algunos caen en la falta de vivienda y el abuso de drogas, justo cuando el clima se pone más frío. En enero murió un miembro de 25 años.

Los trabajadores se enfrentan regularmente al robo de salarios, accidentes laborales y discriminación. Un “muro de la vergüenza” junto a la puerta enumera a los contratistas con malos registros, como advertencia para evitarlos.

Mercado cita los esfuerzos del Fiscal de Distrito de Manhattan como un gran avance para responsabilizar a los contratistas abusivos: Cy Vance lidera el camino en dar sanciones penales por muertes y accidentes causados ​​por fallas de seguridad, y por robo de salarios.

“Eso es lo que necesitamos ver más”, dice Mercado. “Esa es la única forma en que los desarrolladores y las empresas de construcción realmente van a entender que nuestros trabajadores no son trabajadores desechables. Ahorrar aquí, ahorrar allí o producir un trabajo apurado, tiene sus consecuencias. No puede ser solo ganancia. Estamos jugando con la vida de los trabajadores”.

Mercado también ve una oportunidad para educar al público en general y a los propietarios de edificios. Algunos de los sitios de construcción son “casas grandes que cuestan millones y millones de dólares”, dice, “así que piensas que al menos pueden respetar a los trabajadores”.

En el futuro, un enfoque potencial podría ser emitir calificaciones, similares a las que se usan en los restaurantes, para los sitios de construcción o los desarrolladores.

“Tenemos una carrera hacia abajo con desarrolladores y contratistas. Los desarrolladores siempre van a encontrar a los contratistas que cobran lo más barato.

“Entonces, ¿cómo cambiamos esa cultura? No solo es injusto para los trabajadores. Es injusto para los buenos desarrolladores y los buenos contratistas, que quieren hacer lo correcto, pero pierdan a estos otros tipos que cobran mucho menos y no se preocupan por sus trabajadores”.

Mercado también enfatiza la necesidad de facilitar que los miembros de los centros de trabajadores puedan afiliarse a los sindicatos. En muchas formas, el papel de los centros de trabajadores, dice, es proporcionar un espacio de organización, el acceso a los recursos y la capacitación para los trabajadores que podrían formar parte de un sindicato. A pesar de los desafíos, dice que “tiene que haber una manera”.

Crear una económica más justa

Obviamente, la vida y los desafíos de los trabajadores se extienden más allá del lugar de trabajo. La Colmena organiza eventos culturales como el festival “Nañi Migrante”, e invita a familiares de México.

“Estas reuniones familiares han sido reveladoras”, dice Mercado. “Los miembros de la familia vienen y ven las condiciones en que viven sus familiares, y ven que los dólares no cuelgan de los árboles y que apenas ven a [sus familiares] porque trabajan 12 horas al día. No es como las hermosas fotos de Nueva York que la gente ve en Facebook. Realmente la gente hace un sacrificio”.

La Colmena estudia el impacto de las remesas en los pueblos de México y las causas fundamentales de la migración, al mismo tiempo que aboga por reformas de inmigración que beneficien a sus miembros aquí en los Estados Unidos.

Los miembros también exploran nuevas maneras para construir una economía más justa. La Colmena fue una de las muchas organizaciones que testificaron en la “Audiencia conjunta de la ciudad de Nueva York y el estado sobre la democracia económica”. Por ejemplo, ¿cuáles son las formas en que los miembros podrían unirse y convertirse en propietarios de viviendas, en lugar de vivir perpetuamente en alojamientos alquilados? ¿Hay formas en que un grupo grande pueda juntar dinero para que todos puedan ser parte de un plan de teléfono celular?

En otras palabras, dice Mercado: “¿Cuáles son las oportunidades para que usemos ese poder colectivo y imaginemos una economía diferente, una economía más inclusiva y basada en valores?”

Gonzalo Mercado en en centro de jornaleros La Colmena

El día de MLK, una marcha contra el desplazamiento desde el Lower East Side hasta el Ayuntamiento

En el día de Martin Luther King, residentes de toda la ciudad se unieron en solidaridad con la gente del Lower East Side, marchando contra el desplazamiento de comunidades locales por edificios de lujo.

El enfoque fue la
construcción de mega-torres de lujo en el área de Two Bridges, pero la marcha
reunió a personas que se oponen a desarrollos similares en Inwood, el Bronx,
Queens y Brooklyn.

Myrie, educador del Bronx, con la organización Educadores contra el desplazamiento

“Mis estudiantes se han quedado sin hogar, van a refugios … sucede un efecto dominó”.

Ed, residente del Lower East Side

“La torre [Extell] simplemente invade la comunidad y bloquea el sol. También estoy aquí para defender el jardín de Elizabeth Street y el jardín de Nelson Mandela. Convertir el vecindario en torres de lujo para las personas que las usan como inversiones está muy mal”.

Jamie, artista

“Los artistas tienen mucho que aprender sobre cómo participar en una comunidad, cómo ser vecinos. Estamos aquí porque queremos proteger Chinatown, queremos proteger los espacios culturales para que no sean destruidos por la gentrificación y el desalojo de proyectos de construcción aquí en la costa ”.

Una conversación en la biblioteca de Tottenville, Staten Island

Linda, Peggy, Marilyn, Rita and Letitia en la biblioteca de Tottenville

El 16 de enero, un grupo de mujeres se reunió en la Biblioteca de Tottenville, cerca de la costa sur de Staten Island, tejiendo y hablando. Se reúnen regularmente en la biblioteca, incluso para un club de libros semanal.
 
Hablamos de edificios importantes en barrio, los cambios del pasado y el creciente riesgo del cambio climático.
 
Protegiendo la costa
 
Tottenville fue gravemente afectada por la super-tormenta Sandy en 2012. Es muy importante para los residentes locales fortalecer la resistencia a futuras tormentas y el aumento del nivel del mar.
 
“Eso fue lo primero que le pregunté a mi hija cuando construyó [su casa] aquí: ¿estamos en una zona de inundación?”, dijo Linda, quien recientemente se mudó de Nueva Jersey para reunirse con su hija. Las casas de nueva construcción, y muchas existentes, se elevan para protegerlas de las inundaciones.
 
El grupo se entusiasmó al describir el proyecto Living Breakwaters, que construirá una serie de rompeolas en el mar alrededor de la parte sur de la isla, resucitando los bancos de ostras, que alguna vez estuvieron vibrantes. “Este municipio ganó un premio que les permitió comenzar este proyecto, que es muy importante ecológicamente”, dijo Linda.
 
Dirigido por los arquitectos SCAPE, el proyecto obtuvo una subvención de $ 60 millones del programa Rebuild By Design, y tiene como objetivo “reducir el riesgo, reactivar la ecología y conectar a los residentes y educadores con la costa sureste de Staten Island”.
 
Las mujeres siguen preocupadas por el impacto del aumento del nivel del mar. “En general, la falta de protección de nuestros límites es terrible”, dijo Rita. “[Sandy] fue hace seis años y todavía no tienen un plan de acción claro”.
 
Un largo viaje
 
Con oportunidades de empleo locales limitadas, las personas que viven en South Shore experimentan los viajes más largos de la ciudad al trabajo – y ellos pueden ser incluso más largos que en el pasado, debido a los cambios en el mundo de empleo.

“Cuando fui por primera vez a trabajar desde South Shore, ni siquiera consideraríamos trabajar en el centro de Manhattan. La gente tomaba el tren y tomaba el ferry, y caminaba hacia el trabajo [en el bajo Manhattan] ”, dijo Rita. “Ahí es donde uno trabajaba. Pero eso era cuando todavía había mucha industria por ahí, había compañías de seguros, telecomunicaciones, Wall Street, todo. Y las escuelas secundarias te conectarán con compañías en las que podrías trabajar “.
 
El papel de la biblioteca
 
Las mujeres destacaron el importante papel de la Biblioteca Tottenville en su comunidad local. Se remonta a 1904, y es la biblioteca más antigua y más al sur de Staten Island.
 
Describieron el cambio del papel principal de las bibliotecas en el pasado como puntos de referencia donde se pedía a los visitantes que permanecieran en silencio, a un centro más bien social ahora porque se puede encontrar tanta información en línea. Para este grupo de mujeres ha fomentado valiosas amistades.

Residentes de Jackson Heights llevan a Target, a los desarrolladores y al DOB a los tribunales

Hoy los residentes de Jackson Heights y East Elmhurst llevaron a Target, a los desarrolladores Sun-Equity Partners y Heskel Group y al Departamento de Edificios a la Corte Suprema de Nueva York. Argumentaron que la construcción en 40-31 82nd St debería detenerse, y que los desarrolladores violaron las regulaciones de zonificación que solo permiten que se establezcan pequeñas empresas en el área.

Aquí está Grace de Queens Neighborhoods United, que habla sobre la amenaza que representa este edificio nuevo para las pequeñas empresas locales y los peligros para las personas que acceden al hospital de Elmhurst, que queda a solo una cuadra de distancia.

Como dice en el video, si las pequeñas empresas tienen que cerrar, “Esto es serio para nuestra comunidad, donde las pequeñas empresas locales proveen más del 30% de los empleos locales”.

El juez aplazó la decisión a la Junta de Normas y Apelaciones y negó una orden de suspensión de trabajo. El siguiente paso para los miembros de la comunidad es llevar el caso a la Junta de Normas y Apelaciones el 7 de marzo.

Construyendo una realidad diferente, en el Centro de Justicia en el Barrio

El 8 de diciembre pasado, el Centro de Justicia en El Barrio se llenó de activistas que compartieron retos y estrategias para “ Construir una realidad diferente.”

En el contexto de una crisis de vivienda global y local, el evento se propuso compartir alternativas: “Desde la lucha por el control del alquiler hasta la implementación de protecciones de desalojo y a creación de viviendas controladas por la comunidad, podemos construir apartamentos nuevos y al mismo tiempo brindar ayuda inmediata a los inquilinos”.

Se puede ver la transmisión en vivo aquí (primera parte) y aquí (segunda parte).

Karla Reyes, del Centro de Justicia, quien es profesora de secundaria, describió su trabajo con el Centro como “organizar fuera del aula para lo que necesitan mis estudiantes”. Uno de cada diez estudiantes de escuelas públicas en la cuidad están sin hogar, así que el derecho a la vivienda está en el centro de sus necesidades. “Una casa es un derecho fundamental”, dijo. “No se puede hacer nada sin un lugar donde vivir”.

Al dar la bienvenida a los participantes del panel, Karla dijo que el pueblo tiene soluciones y que “las respuestas están en nuestras comunidades”.

Marina Ortiz de East Harlem / El BarrioCommunity Land Trust explicó que la Ciudad proporcionó $ 500,000 para renovar cuatro edificios en East Harlem dentro de un modelo de Fideicomiso de Terrenos Comunitarios, parecido al de Cooper Square en el Lower East Side. Es un paso adelante, pero la cantidad de dinero palidece en comparación, dijo Ortiz, a la renovación multimillonaria del espacio comercial y de eventos, La Marketa . Ahora será importante para la comunidad determinar el futuro del fideicomiso de tierras en sus propios términos. “Nuestra lucha es convencer a la Ciudad que hay una alternativa”, dijo.

Ortiz se refirió al predominio de las industrias de inmobiliaria y construcción dentro de la ciudad e internacionalmente: “la economía se concentra en ellas”. Y, dados los recortes recientes entre los medios locales de noticias en Nueva York, dijo que “tenemos que crear y contar nuestras propias historias, y contarlas en nuestras comunidades “.

Lena Meléndez de Northern Manhattan is Not for Sale compartió lecciones del reciente cambio de zonificación en Inwood. Las propias consultas de la Corporación de Desarrollo Económico, dijo, no incluían a algunas de las personas en el corazón del vecindario, como la industria de autopartes y las pequeñas tiendas familiares, y no proporcionaron la traducción adecuada.

Lena dijo que, dados los desafíos de involucrar a personas que ya están atadas en sus luchas diarias, los organizadores deben ser creativos. Ocuparon la oficina del concejal Ydanis Rodriguez para generar atención de los medios, por ejemplo. Y organizaron una fiesta de barrio con comida y música. ¡No subestime el poder de la música para mover a las personas! dijo.

Chino May del Bronx Social Center y Take Back the Bronx enfatizó lo importante que es involucrar a los residentes muy pronto en los procesos de re-zonificación, como lo hacen su grupo y otros con el próxima re-zonificación de un área que se extiende desde 163rd Street a lo largo del Bronx River.

Cerca del comienzo del evento, los miembros del Colectivo Semillas recordaron a la audiencia de la profunda historia de El Barrio, con sus raíces como tierra indígena, y como cuna del arte, de música y de activismo por la comunidad Latina.

La sala se llenó de una combinación de continuar con el trabajo de los antepasados, de crear las respuestas a los desafíos del presente, y de construir un futuro mejor. El colectivo Semillas leyó palabras de Marichuy, el líder indígena y ex candidato zapatista para presidente de México, incluyendo estas:

“Nos tejemos en el colectivo como pueblos, y en este trabajo nos tejemos también como personas”.